Joyeux anniversaire, Megan !

Moment de détente dans le Cupola pour Megan McArthur. Crédit : NASA

[30 août 2021]

Ce lundi 30 août, l’astronaute américaine Megan McArthur, qui est à bord de la Station spatiale internationale depuis le 24 avril dernier avec l’équipage de Crew 2 (qui avait décollé la veille), fête son cinquantième anniversaire – c’est le 90e anniversaire ainsi célébré à bord de l’ISS. L’occasion de revenir sur ces « anniversaires spatiaux » depuis 50 ans, car le premier a été célébré en 1971.
Pour commencer, Megan McArthur est mariée à l’astronaute Robert « Bob » Behnken, né le 28 juillet 1970. Et chose amusante, il a fêté lui aussi ses cinquante ans à bord de l’ISS l’année dernière, lors de sa mission Demo 2, qui s’est tenue entre le 30 mai et le 2 août.
Avec la multiplication des longs séjours depuis l’ère des stations orbitales, débutée en 1971, et les vols multiples de certains astronautes, célébrer son anniversaire dans l’espace est devenu quelque chose de « ’presque »’ fréquent : ils sont près d’une centaine d’astronautes à l’avoir fait au moins une fois, certains à plusieurs reprises et d’autres le jour de leur décollage. Mais d’autres, malgré plusieurs vols et des séjours prolongés, n’ont jamais eu cette chance.
Ainsi le cosmonaute russe Guennadi Padalka, recordman actuel de durée dans l’espace avec 978 jours en cinq vols, a célébré son anniversaire à quatre reprises (tous à bord de l’ISS), ce qui constitue un autre record ; à l’inverse Fyodor Iourtchikine, qui compte 679 jours dans l’espace en 5 vols, n’a jamais soufflé aucune bougie dans l’espace. De même les astronautes Franklin Chang-Diaz et Jerry Ross, les deux recordmen américains de vols dans l’espace avec 7 vols chacun (en navette), n’ont jamais fêté aucun de leur anniversaire dans l’espace.

Le cosmonaute Guennadi Padalka, marathonien de l’espace. Crédit : Roscosmos

Quelques anniversaires marquants
Le premier à avoir fêté son anniversaire dans l’espace a été le cosmonaute soviétique Viktor Patsaïev, qui a célébré ses 48 ans à bord de la station Saliout 1 lors de sa mission Soyouz 11, le 19 juin 1971.
Le premier astronaute américain est Charles Conrad, qui célébra ses 43 ans à bord de la station Skylab (mission Skylab 2), le 2 juin 1973.
Le cosmonaute russe Valéri Rioumine a été le premier à fêter à deux reprises son anniversaire dans l’espace, à seulement une année d’intervalle : ses 40 ans le 16 août 1979 (Soyouz 32) et ses 41 ans l’année suivante (Soyouz 35), à chaque fois à bord de la station Saliout 6.
C’est l’astronaute américain Richard Truly qui fut le premier à fêter son anniversaire à bord de la navette spatiale, mais aussi le premier à le fêter un jour de décollage : c’était le 12 novembre 1981 à bord de Columbia, un beau cadeau d’anniversaire pour ses 44 ans !
Le médecin russe Valéri Poliakov a réalisé deux vols de longue durée à bord de la station Mir, en 1989 puis en 1994-1995 (où il resta 437 jours dans l’espace – record absolu). Lors de son premier vol, il fut le premier homme à fêter son anniversaire lors de son retour, le 27 avril 1989 (pour ses 47 ans) – il fêta aussi ses 53 ans sur orbite lors de son second vol.
Son collègue Sergueï Krikalev célébra son 33e anniversaire à bord de Mir le 27 août 1991, devenant ainsi la plus jeune personne fêtant son anniversaire dans l’espace. Il fêta un second anniversaire spatial, cette fois à bord de l’ISS, le 27 août 2005 pour ses 47 ans.
Le 19 mai 1999 à bord de Mir, Jean-Pierre Haigneré devint le premier astronaute français, premier non-russe et premier non-américain à célébrer son anniversaire dans l’espace pour ses 51 ans.
La première femme à célébrer son anniversaire dans l’espace fut l’astronaute américaine Janet Kavandi, le 17 juillet 2001 pour ses 42 ans (mission STS-104). Elle également devint à cette occasion la première personne à fêter son anniversaire à bord de l’ISS. Le 90e anniversaire à bord de l’ISS intervient donc peu plus de vingt ans plus tard, avec Megan McArthur.
Haisheng Nie fut le premier taïkonaute chinois à fêter son anniversaire dans l’espace, célébrant ses 41 ans le 13 octobre 2005 lors du vol Shenzhou 6.
Le 31 août 2013, le cosmonaute russe Pavel Vinogradov devint la personne la plus âgée célébrant son anniversaire dans l’espace, à l’âge de 60 ans. C’était son troisième vol et… son troisième anniversaire spatial (45 ans et 53 ans).
La première astronaute européenne à fêter son anniversaire sur orbite fut l’Italienne de l’ESA Samantha Cristoforetti, qui célébra ses 38 ans à bord de l’ISS le 26 avril 2015.
Le Chinois Jing Haipeng a fêté ses 50 ans le 24 octobre 2016 à bord de la station Tiangong 2.
Thomas Pesquet a fêté son 39e anniversaire à bord de l’ISS le 27 février 2017 lors de la mission Proxima.

Thomas Pesquet recevant un saxophone pour son anniversaire en 2017. Crédit : ESA / NASA

Anniversaires multiples
Ils sont plusieurs autres à avoir fêté plusieurs fois leur anniversaire dans l’espace. Voici quelques exemples :
• Peggy Whitson (9 février pour ses 48 et 57 ans)
• Scott Kelly (21 février pour ses 47 et 52 ans)
• Soichi Noguchi (15 avril pour ses 45 et 56 ans)
• Tracy Caldwell-Dyson (14 août pour ses 38 et 41 ans)
• Luca Parmitano (27 septembre pour ses 37 et 43 ans)

Ils sont quatre à avoir fêté leur anniversaire le même jour qu’un décollage pour l’espace :
• Richard Truly, dont nous avons parlé plus haut, le 12 novembre 1981 pour ses 44 ans
• Dale Gardner le 8 novembre 1984 pour ses 36 ans (départ de la mission STS-51A)
• Kent Rominger le 7 août 1997 pour ses 41 ans (STS-85)
• Kate Rubins le 14 octobre 2020 pour ses 42 ans (Soyouz MS-17 pour Expedition 63)

Si nous avons vu que Valery Poliakov était revenu sur Terre le jour de son anniversaire, pour d’autres, ils sont rentrés de l’espace la veille de leur anniversaire (Reid Wiseman, Dmitri Kondratiev, Alexandre Samokoutyayev). Et d’autres encore ont fêté le leur la veille de leur décollage (comme Cady Coleman et Brian Duffy).
Ils sont aussi une dizaine à avoir célébré leur anniversaire à chacun de leur vol comme Pavel Vinogradov, Sergueï Avdeïev et Anton Sklaperov (trois fois sur trois vols), Mike Hopkins, Tracy Caldwell-Dyson, Kate Rubins et Luca Parmitano (deux sur deux vols), et quelques autres.

Même si ce ne sont pas à proprement parler des anniversaires dans l’espace, certains anniversaires d’astronautes et de cosmonautes sont « particuliers » – quelques exemples
• Franz Viehböck, premier Autrichien dans l’espace lors de la mission Austromir, devint le premier père qui se trouvait en mission spatiale en octobre 1991 – il n’est pas près d’oublier l’anniversaire de son fils
• Michael Coats fêta ses 32 ans le jour de l’annonce officielle de sa sélection d’astronaute, le 16 janvier 1948 (Groupe 8 de la NASA).
• Michael Coats (encore lui) et Blaine Hammond sont nés tous les deux un 16 janvier (1946 et 1952). Ils voleront ensemble comme commandant et pilote de la mission STS-39.
• Les astronautes Sam Gemar et Andrew Allen sont nés tous les deux le 4 août 1955. Ils voleront chacun trois fois à bord de la navette spatiale et voleront ensemble lors de la mission STS-62 en mars 1994, le premier comme spécialiste de mission, le second comme pilote.
• Alexeï Ovchinine, né le 25 septembre, et Nick Hague, né le 28 septembre, ont décollé tous les deux avec Soyouz MS-12 le 13 mars 2019, et ils sont rentrés ensemble le 3 octobre. Ils ont donc également fêté ensemble dans l’espace leurs 48e et 44e anniversaires.

Pour terminer et pour le fun : le 10 août 2003, le cosmonaute russe Youri Malentchenko qui se trouvait à bord de l’ISS s’est marié avec Ekaterina Dmitrieva qui se trouve, elle, au Texas : c’était le premier mariage spatial.

Anniversaire de Shane Kimbrough à bord de l’ISS, le 4 juin dernier (54 ans). Crédit : ESA / NASA

Stéphane Sébile